Astéroïdes : Remettre en question ce que la NASA sait sur les roches spatiales

Des milliers d'astéroïdes traversent en permanence le voisinage de la Terre. Bien que les chances d'un impact direct sur la planète soient minces, même un petit astéroïde de la taille d'une maison pourrait exploser avec autant d'énergie qu'une bombe atomique.

Les scientifiques de la NASA sont donc chargés de scruter le ciel à la recherche de roches spatiales aussi dangereuses. Si l'un d'entre eux était sur une trajectoire de collision avec notre planète, il serait essentiel d'avoir des informations sur sa taille et sa composition pour le dévier ou calculer la destruction en cas de collision.

Au cours des deux dernières années, Nathan P. Myhrvold, ancien technologue en chef chez Microsoft, a défié la petite communauté sympathique des scientifiques astéroïdes en disant qu'ils en savent moins qu'ils ne pensent à ces objets géocroiseurs. Il soutient qu'un ensemble de données de la NASA sur lesquelles ils s'appuient est imparfait et peu fiable.

Depuis 2011, un projet de la NASA connu sous le nom de Neowise a catalogué les tailles et la réflectivité de 158 000 astéroïdes et a affirmé que ses estimations de diamètre se situaient souvent à moins de 10 % de la taille réelle. M. Myhrvold a dit que les incertitudes étaient beaucoup plus grandes, en grande partie parce que les chercheurs de la NASA utilisaient les données d'un satellite conçu pour observer des objets éloignés, et non des astéroïdes proches. "La science est terrible", a-t-il dit.

Maintenant, ses arguments ont été publiés dans Icarus, l'une des revues les plus prestigieuses de la science planétaire.

"J'ai convaincu les gens que j'avais raison, a dit le Dr Myhrvold.

Lorsque le Dr Myhrvold a révélé ses travaux de recherche pour la première fois en 2016, la NASA a déclaré qu'ils n'avaient pas fait l'objet d'un examen scientifique par les pairs. Deux ans plus tard, l'agence défend toujours les résultats de la mission.

"L'équipe Neowise s'en tient à ses données et conclusions scientifiques qui ont été publiées dans plusieurs articles de revues à comité de lecture ", a déclaré l'agence dans un communiqué. "La NASA est convaincue que les processus et les analyses effectuées par l'équipe Neowise sont valides, comme l'ont vérifié des chercheurs indépendants."

Dans un courriel, Edward L. Wright, un scientifique de l'Université de Californie à Los Angeles, qui a servi de chercheur principal pour le WISE (Widefield Infrared Survey Explorer), la mission qui a donné naissance à Neowise, a contesté certains aspects techniques de l'article du Dr Myhrvold. Il a dit qu'une section sur l'analyse des erreurs était "un gaspillage de papier".

Il n'a pas répondu à d'autres courriels.

Les découvertes de M. Myhrvold posent un défi à une mission de recherche d'astéroïdes de la NASA appelée Neocam, abréviation de Near-Earth Object Camera, qui coûterait probablement des centaines de millions de dollars. Un comité du Congrès qui contrôle les cordons de la NASA vient d'inclure 10 millions de dollars de plus dans un projet de loi budgétaire pour le développement de Neocam.